都市伝説・オカルト

地中に微生物が!? 火星で検知されたメタンの発生源を特定することに成功

Credit: Nasa/JPL-Caltech/MSSS/EPA/火星を探査する「キュリオシティー」
Point
■火星で検知された「メタン」の発生源を特定することに成功
■「アイオリス卓状台地」にある永久凍土のひび割れから「メタン」が漏れ出ていたことが判明した
■「メタン」の発生原因は、微生物によるもの以外に、水と岩の反応が原因で起こることもあり、火星に生命がいるとは断言できない

メタン溜めたん?

イタリア国立宇宙物理学研究所(INAF)のマルコ・ジュランナ氏と研究チームは、火星で検知された「メタン」の出どころを「アイオリス卓状台地 (Aeolis Mensae)」にある永久凍土であると特定することに成功しました。

ジュランナ氏によれば、メタンの潜在的な供給源を特定できたのは今回が初らしく、さらなる調査が急ピッチで進められています。やっぱり火星に生命は存在するかも?

研究の詳細は、4月1日付けで「Nature Geoscience」上に掲載されています。

Independent confirmation of a methane spike on Mars and a source region east of Gale Crater
https://www.nature.com/articles/s41561-019-0331-9

「メタン」を検知した2つの火星探査ミッション

NASAの火星探査車「キュリオシティー」が火星に到着したのは2012年8月6日のこと。そして2013年6月15日に、着陸地点である「ゲール・クレーター」にて、6ppb(=10億分の1)のメタンが大気中で急増したのを検知しました。しかしその時点では、研究者もメタンの存在に懐疑的で、発生源の特定には結びついていませんでした。

ところが、ジュランナ氏と研究チームが、欧州宇宙機関 (ESA)の打ち上げた火星探査機「マーズ・エクスプレス」の収集したデータを再分析してみると、キュリオシティーがメタンを検知した翌日に、同じ付近で強いメタン濃度を検知していたことが分かったのです。

Credit:dailymail/「メタン」が検出されたゲール・クレーター

「マーズ・エクスプレス」は軌道上から火星大気の調査を行なっており、その際15ppbのメタン濃度を検知したのです。そこで研究チームはメタンの発生源を特定するために、大気シミュレーションと地質調査の両方を個別に実施しました。

すると、驚くべきことに2つの結果は、まったく同じ場所を指し示したのです。その場所はゲール・クレーターから西に約500kmの地点にあるアイオリス卓状台地の永久凍土であることが判明しました。

永久凍土のひび割れから「メタン」が流出

研究によると、特定された場所の永久凍土にはいくつもの亀裂が走っていることが確認されています。つまり、氷層のひび割れからメタンが漏れ出していると考えられているのわけです。

ジュランナ氏は「メタンを閉じ込めておくのに永久凍土は最適なため、その下に大量のメタンを隠している可能性は十分にある」と説明しています。しかしだからと言って、生命が必ず存在するとも限らないそう。

というのもメタンは、微生物が原因で生じる「生物学的プロセス」のほかに、水と岩の反応が原因で生じる「地質学的プロセス」からも生成されるからです。なので、メタンの格納庫が生物のサインであるとは言い切れないんだとか。

Credit:dailymail/「メタン」ができる2つのプロセス

しかし微生物が原因でなくとも、メタンは炭素やエネルギー源として使用できるため、生命の存在できる環境を可能にします。さらに人類も火星に降り立った際は、メタンを化学物質やロケット燃料の製造に役立てることができるのです。

 

メタンの供給源が微生物だったならば、これは世紀の大発見。今後の研究が待たれます。

 

reference: theguardian / written by くらのすけ